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铅笔经济研究社成员(www.impencil.org)。爱好研究经济学。信奉并乐于向人鼓吹纯粹的自由市场经济。

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键盘的故事(上)  

2006-10-13 09:11:22|  分类: 学习经济学 |  标签: |举报 |字号 订阅

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  如果你手边有计算机的键盘,那么请看一下。空格键的上方是三行字母键,其中左上角的几个字母依次是QWERTY。根据这种字母排列顺序,这种键盘被称为QWERTY键盘。这很可能是你能够买到的唯一一种键盘。因为这种键盘已成为事实上的标准键盘,所以它又被称为通用键盘。

  看上去,这种键盘的字母排列完全没有规律,没有专门学过打字的人往往需要看着键盘才能使用。这当然很不方便。那么,为什么要坚持这种莫名其妙的字母排列方式呢?为什么不采取一种更有规律的排列方式呢?比如按照字母顺序进行排列。那样岂不是可以很容易地就实现目前需要训练才能达到的“盲打”吗?

  早就有人想过这方面的问题。不过,他们经过研究以后发现,按照字母顺序进行排列不是一种好的方式。应该按照字母的使用频率进行排列。首先,要把使用频率较高的字母放在中间,因为食指是最灵活的;其次,左右手的负荷最好相差不大,假如把那些经常使用的字母都放在一侧,不免会造成一手忙一手闲的局面;第三,最好尽可能频繁地实现左右手和不同手指之间的交替,使得各个手指能够轮换使用,这样可以最大限度地节省时间,减少疲劳,提高打字的效率。

  直接按照字母顺序排列的键盘显然不会恰好满足这些要求,所以,高效率的键盘一定是精心设计的结果。那么,QWERTY键盘怎么样呢?

  一个广泛流行的说法是:QWERTY键盘当然不是一种高效率的键盘,甚至可以说,这种键盘就是以低效率为设计目标的。为什么这么说呢?QWERTY键盘是从机械打字机那里继承而来的。机械打字机的工作方式是通过按键驱动一个个长柄杆,长柄杆的头部是字母,头部像盖戳一样扣在纸上,这样实现了打字。由于初期的机械加工水平较低,如果打字速度过快,一个个长柄杆就会飞快地抬起落下,其间就很难避免缠在一起,导致打字机无法使用。因此,要通过混乱的键盘设计使得打字员无法快速打字,以尽量避免机械故障。

  可是,随着机械打字机技术水平的提高,后来已经可以避免长柄杆缠在一起,不需要限制打字员的速度了。而对于计算机键盘来说,打字速度则是越快越好,根本无须考虑机械方面的问题,但是,这种导致低效率的QWERTY键盘设计却一直流传了下来。看来这是一件很令人遗憾的事情。

  针对QWERTY键盘的低效率,早就有人精心设计了一种新的键盘,名为Dvorak键盘。Dvorak是这种新型键盘发明者August Dvorak的名字。他在1936年取得了这种键盘设计方案的专利。这种键盘又被称为Dvorak简化键盘(Dvorak Simplified Keyboard),简称DSK。二战期间美国海军的实验表明,DSK比QWERTY键盘的效率高得多。虽然因为转换,需要付出一些培训成本,但可以在短短十天的使用中通过效率的提高收回培训成本。

  当然,我们都知道,最终占据市场的还是QWERTY键盘,不信就可以去中关村看看。重要的是,键盘的使用完全是市场自发运转的结果,并没有发现政府干预的情形。似乎可以得出结论,至少这个问题上,市场的自由运转没有产生高效率,反而被困在了低效率的局面中不能自拔。这看来一个市场失灵的典型例子。

  在键盘的问题上市场为什么会失灵?或者说,在人们自由选择的条件下,为什么一种更优的标准没有被最终采用?对此的正式解释是:即使新的标准优于旧的标准,但是由于旧标准的使用者数量众多,少数尝试着使用新标准的人会发现自己将付出过大的成本。比如,即使一个打字员熟练地掌握了DSK,并且有着更高的打字速度,但他在充满QWERTY键盘的办公环境中也没有用武之地。而冒险生产DSK的厂商面临着同样的困境。虽然他们的产品更好,但是绝大多数QWERTY键盘的使用者因为不愿意落到这个打字员的境地,所以不会选择它们的产品。理论上,QWERTY键盘的使用者可以彼此约好,同时转向更好的DSK。但这种情形仅仅存在于理论上,在分散的市场中,大量使用者彼此协调一致,成功实现同时转向的可能性几乎没有——交易费用太高。这种解释符合科斯的交易费用理论。概括来说,一个已经确立的标准对挑战者拥有持久的优势,除非市场之外的某种力量介入,这个难题无法解决。这被称为网络效应。要想克服网络效应,可能只有由政府出面,实施某种善意的强制,强行推广新的更优标准——DSK,这样才可以使得整个社会摆脱不能自拔的低效状态,实现更高的效率。

  自由市场经济学家一般都否认市场失灵现象的存在,但是,面对键盘的例子,看来他们不得不承认,市场确有失灵的时候。

  但事情真的是那样吗?在接受流行的故事及其结论以前,我们最好先仔细看看这个故事中的要点,并用严谨的研究和历史的真实情况进行检验。

(待续)

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